A Storm's a-Brewing på Neptune

En massiv ny storm dannes på Neptune, som ligner på systemer som er oppdaget av Voyager 2-romfartøyet da det passerte planeten i 1989. Oppdaget av astronomer som bruker Hubble-romteleskopet, markerer dette første gang et slikt system, først ble oppdaget i bilder tatt i 2018, har blitt sett under dannelsen.

I likhet med den store røde flekken på Jupiter, blir de store mørke flekkene på Neptune dannet av høyttrykkssystemer i den planetens atmosfære. Dette er annerledes enn vår egen hjemmeverden, der det dannes stormer innenfor områder med lavt trykk. Ved å studere mekanismene til disse systemene, håper forskere å bedre forstå vårt eget solsystem, så vel som planeter som går i bane rundt andre stjerner.

“Hvis du studerer eksoplanetene og vil forstå hvordan de fungerer, må du virkelig forstå planetene våre først. Vi har så lite informasjon om Uranus og Neptun, ”sa Amy Simon, planetforsker ved NASAs Goddard Space Flight Center.

Planeten Neptun i to forskjellige sammensatte bilder. I Hubble-bildet til venstre ser vi den nyoppdagede mørke stormen, omgitt av hvite skyer, som sitter høyere i atmosfæren. På høyre side sees det

Utviklingen av skyer to år før dannelsen av det nye mørke stedet tyder på at disse stormene begynner langt dypere i atmosfæren til Neptun enn astronomer tidligere trodde.

Comings and Goings of Romfartøy og stormer

Da Voyager 2 passerte Neptune på slutten av sin omvisning i det ytre solsystemet, registrerte romskipet bilder av to stormsystemer, som astronomene kalte “The Great Dark Spot” og “Dark Spot 2.” Den største av disse var omtrent på jordens størrelse. Da Hubble-romteleskopet satte syn på Neptune på 1990-tallet, var disse funksjonene ikke lenger synlige. Dette kom som en overraskelse for astronomer, da den store røde flekken på Jupiter har vært synlig siden 1830, og kan ha dannet seg for 350 år siden.

"En studie ledet av University of California, Berkeley, studenterstudent Andrew Hsu anslått at de mørke flekkene vises hvert fjerde til seks år på forskjellige breddegrader og forsvinner etter omtrent to år," forklarer tjenestemenn i NASA.

The Great Red Spot på Jupiter er stabilisert av tynne jetstrømmer på hver side av systemet. Bildekreditt: NASA

The Great Red Spot på Jupiter holdes på plass av tynne jetstrømmer på hver side, noe som forhindrer stormen i å bevege seg nordover eller sørover. Slik beskyttelse er ikke en del av atmosfæren i Neptune, der vind blåser gjennom mye bredere bånd. Her på solsystemets fjerneste planet beveger vind nær ekvator seg vestover, mens vinder nærmere polene blåser i østlig retning. Uvær på den verdenen svever vanligvis mellom disse breddegradene før de brytes opp.

Brewing Up a Storm

Mens forskere studerte et lite mørkt sted først sett i atmosfæren i Neptun i 2015, så de en egen samling av små, hvite skyer på den nordlige halvkule. De senere dannet til en ny storm, nesten identisk i størrelse og form som den store mørke flekken sett av Voyager. Denne enorme stormen måler nesten 11 000 km (6 800 miles) i lengde.

De hvite skyene som går foran stormsystemet på Neptun kan være lik linseformede skyer på jorden, som disse sett over Mt. Shasta. Bildekreditt: rubengarciajrphotography / Flickr

Skyer utvikler seg høyt i atmosfæren i Neptun fra iskrystaller av metan, og skaper hvite skyer. Forskere antar at de danner seg over stormer, slik linseformede skyer svever nær toppen av fjellene på vår egen hjemverden. I dette tilfellet ble disse hvite skyene lysere rett før den mørke regionen ble synlig for Hubble. Datamodeller antyder at de mest massive stormene er gitt av de lyseste skyene.

“Stedet er på den nordlige halvkule og driver saktere vestover enn de omkringliggende vindene. Mørke flekker kan bare identifiseres i synlig lys, på grunn av deres sterke absorpsjon ved blå bølgelengder, og bare Hubble-romteleskopet har tilstrekkelig romlig oppløsning til å oppdage dem, ”forklarer etterforskerne i en artikkel publisert i Geophysical Research Letters.

Neptun er klassifisert som en iskjempe, sammensatt av en steinete kjerne, omgitt av et vannrikt indre, dekket av lag med hydrogen og helium. Uranus, en lignende planet som Neptun, har for tiden en lys, stormfull skylokk rundt sin nordpol. Metan i atmosfæren til både Uranus og Neptune reflekterer blågrønt lys, og gir hver verden en blåaktig fargetone.

Selv om vindhastigheter i en storm på Neptun aldri har blitt målt direkte, tror astronomer at de kunne nå hastigheter opptil 360 kilometer (nesten 225 miles) i timen, omtrent det samme som den høyeste registrerte vindhastigheten som noen gang er registrert på jorden.